Neptun fyller ett år. Hurra!

Sprett ditt sprudlevann og rull ut ditt marsipanlokk. Sånn røffli klokka 23:48 mandag 11. juli har Neptun fullført én runde rundt sola siden den ble oppdaget i 1846. Kompisen Vulkan ble aldri født.

Uranus gir trøbbel med teorien

Oppdagelsen av Neptun, den ytterste planeten i solsystemet, har en fascinerende historie, og det er den eneste planeten i solsystemet som har fått sin eksistens forutsagt før den ble oppdaget. Utgangspunktet var observasjoner av Neptuns nærmeste nabo, Uranus. Tidlig på 1800-tallet begynte det å bli klart at Uranus’ observerte bane over himmelen ikke stemte eksakt overens med teoretiske baneberegninger basert på Newtons lover. Dette problemet skrek etter en løsning. Kunne det være noe feil med Newtons teori?

I 1845-46 gjorde briten John C. Adams og franskmannen Urbain Le Verrier uavhengig av hverandre beregninger der de viste at besynderlighetene i Uranus’ bane kunne forklares ved at planeten ble påvirket av tyngdekraften fra en hittil ukjent planet. Denne planeten måtte befinne seg utenfor Uranus, og Adams og Le Verrier hadde regnet ut temmelig nøyaktig hvor den måtte befinne seg.

Verken Adams’ eller Le Verriers resultater ble umiddelbart lagt spesielt merke til. Heldigvis hadde Le Verrier såpass tro på sine resultater at han sendte et brev til Johan G. Galle ved observatoriet i Berlin, der han insisterte på at man burde se etter den hypotetiske planeten. Samme kveld som brevet ble mottatt, 24. september 1846, ble planeten påvist, mindre enn en grad unna posisjonen som Le Verrier hadde forutsagt. I løpet av kort tid fikk planeten navnet Neptun. 11. juli 2011 er det 60 190 dager siden Galle gjenkjente Le Verriers planet på himmelen. Det tilsvarer nøyaktig ett neptunår.

Oppdagelsen av Neptun var ikke bare en fjær i hatten for den teoretiske astrofysikken. Den var også en imponerende bekreftelse på hvor god Newtons gravitasjonsteori er.

Vulkan

Men Uranus var ikke den eneste planeten der observasjoner ikke stemte perfekt overens med teoretiske baneberegninger. Vår venn Le Verrier kunne i 1859 vise at banen til Merkur – den innerste planeten i solsystemet– ikke kunne forklares fullt ut ved hjelp av Newtons teori. Igjen postulerte Le Verrier eksistensen av en ny planet, denne gangen innenfor Merkur, og denne planeten fikk navnet Vulkan. Inspirert av suksessen med Neptun tretten år tidligere begynte astronomene naturlig nok å lete ivrig etter Vulkan. Senere samme år raporterte den franske hobbyastronomen Edmond Lescarbault at han hadde observert en hittil ukjent planet passere foran solskiva. Le Verrier besøkte Lescarbault, og under et møte i vitenskapsakademiet i Paris noen uker senere kunne han fortelle at Vulkan var oppdaget.

Etter dette fulgte en rekke nye rapporter om observasjoner av Vulkan, og da Le Verrier døde i 1877 skal han fortsatt ha vært overbevist om eksistensen av planeten. På denne tiden begynte imidlertid stadig flere astronomer å tvile på om observasjonene av Vulkan var pålitelige. I 1915 ble Vulkan-ballen lagt død for godt. Da kunne Einstein vise at Merkurs baneavvik stemte perfekt overens med hans nye gravitasjonsteori, den generelle relativitetsteorien, uten at det var nødvendig å introdusere noen ny planet innenfor Merkur.

Og hva er moralen i denne historien? Tjah, det kan være så mangt, men en bursdag er neppe den beste anledningen for lange moralprekener. La oss heller feire Le Verriers første forutsigelse og skåle for teoretisk astrofysikk og samspillet mellom teori og observasjoner.

Det verserer mange ulike datoer for bursdagen ettersom det finnes flere ulike måter å definere et neptunår på. Her har jeg tatt utgangspunkt i denne grundige bloggposten om saken. Andre oppfordres til å finne sin favorittdag og feire på sin favorittmåte. Hjemme hos oss skal vi feire med en stor, deilig kake. Siden samboeren min har bursdag samme dag, er det ikke umulig at det vanker et ekstra stort stykke på henne.

Legg igjen en kommentar

Fyll inn i feltene under, eller klikk på et ikon for å logge inn:

WordPress.com-logo

Du kommenterer med bruk av din WordPress.com konto. Logg ut / Endre )

Twitter picture

Du kommenterer med bruk av din Twitter konto. Logg ut / Endre )

Facebookbilde

Du kommenterer med bruk av din Facebook konto. Logg ut / Endre )

Google+ photo

Du kommenterer med bruk av din Google+ konto. Logg ut / Endre )

Kobler til %s